Iraanse topworstelaar verliest expres op WK om IsraŽliŽr te ontlopen

De internationale worstelbond UWW heeft een onderzoek ingesteld naar een wedstrijd op het WK onder 23 in Polen. In de klasse tot 86 kilogram stonden de Rus Alikhan Zhabrayilov en de Iraniër Alireza Karimi tegenover elkaar, maar Karimi verloor opzettelijk. Karimi is ook bij de senioren een van 's werelds beste worstelaars, getuige zijn bronzen WK-medaille van 2015.

De Aziatisch kampioen was eind november dan ook de grote favoriet om in Polen de wereldtitel bij de junioren te pakken, maar plotseling ging het 'fout': terwijl Karimi de Rus alle kanten van de mat liet zien, won de Israëliër Uri Kalashnikov op de andere mat zeer verrassend van de Amerikaan Samuel Brooks.

Kalashnikov's zege zorgde ervoor dat hij Karimi's volgende opponent zou worden, en dat was een probleem. Iraanse sporters mogen van de regering aldaar namelijk niet in rechtstreekse duels met Israëliërs in actie komen, zoals in een individuele sport als worstelen uiteraard het geval zou zijn.

Karimi had de zege bijna binnen, maar kreeg van zijn coach te horen dat hij expres moest verliezen. Zhabrayilov gooide hem vervolgens zonder moeite en won de wedstrijd, waarna hij Kalashnikov volkomen kansloos liet en ook nog eens de wereldtitel pakte.

"Zoals verschillende media hebben gemeld, geloven we dat Karimi van zijn coaches opdracht heeft gekregen om te verliezen om zo een bepaalde tegenstander te ontlopen", aldus een statement van de UWW. 

De Iraanse overheid prees Karimi na afloop en sprak van 'een nobele en heroïsche actie', waarbij men hem 'een bron van trots' noemde. Ook de Iraanse worstelbond beschreef hun atleet als een held. Doorgaans ontwijken Iraanse sporters Israëlische opponenten door bijvoorbeeld plotseling geblesseerd of ziek te raken, maar in dit geval nam men de gok dat de Amerikaan van Kalashnikov zou winnen. 

Karimi zelf was allerminst gelukkig met de situatie. Tegenover een studentenmedium in zijn land zei hij dat zijn coach hem inderdaad opdracht gaf bewust te verliezen. "In één moment kwam mijn hele wereld ineens tot een einde", aldus een bedroefde Karimi. "Ik heb maanden alles gegeven om hier de wereldtitel te pakken, dat was al die tijd mijn enige doel."

Overigens gaan in het land langzaam stemmen op om de bizarre praktijken van het vermijden van Israëlische sporters tegen te gaan. Sportfans raken er al jaren zwaar door gefrustreerd - het kost Iran immers simpelweg medailles - om over de sporters, die hun dromen zo op moeten geven, nog maar niet te spreken.

Onder meer de Iraanse worstelbond, samen met de gewichthefbond een van de voornaamste sportbonden in het Aziatische land, probeert de regering over te halen om hun worstelaars gewoon tegen Israëliërs uit te laten komen. Ook een aantal parlementsleden hebben zich al voorzichtig positief uitgelaten over een verandering van de regels, maar het valt te bezien of dat binnen enkele jaren gaat gebeuren.