Hero´sche afscheidsrace Verstappen in Grand Prix van Macao

Max Verstappen heeft zijn korte, maar zeer indrukwekkende carrière in de Formule 3 op even indrukwekkende wijze afgesloten. Bij de prestigieuze Grand Prix van Macao vertrok de 17-jarige Nederlander als 24e, maar hij wist zich uiteindelijk op te werken naar de zevende plek. Volgend jaar rijdt Verstappen voor Scuderia Toro Rosso in de Formule 1.

Verstappen begon - vanwege zijn uitvalbeurt in de kwalificatierace - vanaf de 24e plaats, maar wist zich al heel snel op te werken naar plek 18. Voorin pakte Lukas Auer bij de start de leiding over van polesitter Felix Rosenqvist, waarna Auer in de beruchte Lisboa-bocht, de eerste echte bocht, een fout maakte.

In de volgende bocht, San Francisco, ging het pas echt fout. Koplopers Esteban Ocon en Tom Blomqvist haakten in elkaar en versperden de weg, waarna slechts een handvol auto's er langs konden en de Japanner Yu Nakamura zelfs bovenop de bandenstapel terechtkwam. Uit herhalingen leek op te maken dat Ocon in Lisboa zijn ophanging al beschadigde, waardoor hij in San Francisco de bocht niet meer kon nemen.

De crash in de San Francisco-bocht, even na 0:40 minuten (Bron: YouTube)

Na een lange onderbreking kon de race toch weer herstart worden, dit keer zonder Ocon en Blomqvist en nog drie andere rijders. Verstappen kon toch zijn plek op de grid weer innemen, waarna het veld achter de safety car vertrok voor de herstart. Auer wist daarbij de leiding over te nemen van Rosenqvist, maar de Zweed pakte zijn positie in Lisboa gelijk weer terug. De Nieuw-Zeelander Nick Cassidy pakte de tweede plek, terwijl Auer het gevecht met hem aanging. 

Verstappen was bij de herstart door het ontbreken van een aantal rijders vanaf de negentiende stek begonnen, maar reed drie ronden later al rond op plek twaalf. Op dat moment was alleen de topvijf van de race iets sneller, een groep die dan ook al snel wegreed van de rest. Cassidy en Auer vochten een zwaar gevecht uit om de tweede plek. Met drie ronden te gaan passeerde Auer zijn concurrent, maar die pakte zijn plek gelijk terug.

Met drie ronden te rijden lag Verstappen zelfs al op de achtste plek door onder meer zijn teamgenoot Gustavo Menezes en Tatiana Calderón simpel in te halen. Een ronde later pakte hij ook Santino Ferrucci in, waarna Verstappen zelfs de snelste ronde van de hele race liet noteren. Het grote gat naar nummer zes, Stefano Coletti, was in een mum van tijd gedicht, maar de Nederlander kwam een paar meter tekort om de Monegask van de zesde plek af te houden.

Voorin kwam Rosenqvist geen moment meer in gevaar, terwijl Auer er toch in slaagde om Cassidy voorbij te steken. Roberto Mehri uit Spanje eindigde op de vierde plek, voor de Canadees Nicholas Latifi. Coletti en Verstappen eindigden ruim daarachter op plek zes en zeven.